The waves of the Pacific are widely famous within the surfing community because they are both fun and challenging to ride. But did you know it is also possible to surf on lakes? If you’re a surfer traveling the world in search of the best waves, this blog will show you the fascinating contrast between the imposing and warm waves of the Ecuadorian Pacific and the challenging waters of The Great Lakes in North America.

Las olas del Pacífico son mundialmente famosas dentro de la comunidad surfista por lo divertido y a la vez desafiante que resulta surfearlas, pero, ¿sabías que también es posible surfear en los lagos? Si eres un surfista que recorre el mundo en busca de las mejores olas, este blog te mostrará el fascinante contraste entre las imponentes y cálidas olas del Pacífico ecuatoriano y las desafiantes aguas de los Grandes Lagos de América del Norte.

Two surfers sharing a wave on Lake Superior, March 2022. @teigansgallery

Through the eyes of Isi, a traveling surfer, we explored how each surfing experience has become a unique and memorable chapter in her journey through these diverse aquatic landscapes. From the tropical shores of the Pacific to the cold waters of the Great Lakes, surfing reveals itself as a universal language that connects people beyond geographical boundaries, weaving exciting stories with each new wave.

A través de los ojos de Isi, una surfista viajera, exploraremos cómo cada experiencia de surf se convierte en un capítulo único y memorable en su travesía por estos diversos paisajes acuáticos. Desde las costas tropicales del Pacífico hasta las frías aguas de los Grandes Lagos, el surf se revela como un lenguaje universal que conecta a las personas más allá de las fronteras geográficas, tejiendo historias emocionantes entre ola y ola.

Lake Huron, November 2023

Isi is originally from Toronto, Canada, but has lived for short periods in Ecuador. First in Canoa, a small surfing town in northern Ecuador, and this time in Olón, on the central coast of the Ecuadorian Pacific, so she is Ecuadorian at heart. Isi is currently in Mexico adding more stories to her travel and surfing career.

Isi es originaria de Toronto, Canadá, pero ha vivido por cortas temporadas en Ecuador, primero en Canoa, un pequeño pueblo surfista al norte de Ecuador, y esta vez en Olón, en la costa central del Pacífico ecuatoriano, así que ella es ecuatoriana de corazón. En estos momentos Isi está en México agregando más historias de experiencias viajeras y surf.

Isi & Co. Con sus trajes listas para surfear The Great Lake.
Isi & Co. with their wetsuits ready to go surf, November 2023

What do you love about surfing?

For me, surfing is just about having fun. When I started out I got frustrated a lot because I wanted to be so much better than I was. But as soon as I realized that surfing is a personal sport and a relationship between you and the water, I stopped comparing myself to other surfers and stopped focusing on being ten steps ahead of where I was at. Every time you go in the water it’s something new, every time you catch a wave it’s a new challenge and a learning experience, so I always go into the water with an open mind and resign myself to the fact that I can’t predict anything, and that always grounds me and humbles me. As long as I had fun I’m happy with my session, it doesn’t matter how many waves I caught. My other favourite part of surfing is supporting my friends! I love surfing with other women and empowering them to try. It literally doesn’t matter if you catch a wave or not, just being out in the water with your board is so exciting, and the best way to contradict any kind of tension in the lineup is to cheer for your friends and cheer for yourself! And cheer even harder if it’s a wipeout!

Para mí, surfear se trata simplemente de divertirse. Al principio, me frustraba mucho porque quería ser mucho mejor de lo que yo era. Pero tan pronto como me di cuenta de que el surf es un deporte personal y una relación entre el agua y tú, dejé de compararme con otros surfistas y dejé de enfocarme en avanzar tan rápido. Entrar al agua siempre es algo nuevo, cada vez que “corona una ola es un nuevo desafío y una experiencia de aprendizaje, así que siempre entro al agua con la mente abierta y sabiendo que no puedo predecir nada, y eso siempre me conecta y me hace humilde. Mi sesión de surf siempre será la mejor mientras me divierta, no importa cuántas olas agarre. ¡Otra de mis partes favoritas del surf es apoyar a mis amigos! Me encanta surfear con otras mujeres y empoderarlas para que lo intenten. Literalmente no importa si atrapas una ola o no, solo estar en el agua con tu tabla es emocionante, y la mejor manera de contrarrestar cualquier tipo de tensión en el “lineup” es animar a tus amigos y a tí misma. ¡Especialmente cuando te enfrentas a un “wipeout”!

Isi & Co. surfing the cold waters of Lake Ontario, December 2022

How did you feel living in Olón?

I loved it here. Everyone in Olón and on the Ecuadorian coast in general is so welcoming and kind. Every time I come here I feel immediately at home. The community in Olón is really special. Locals are so connected with the water and with the environment, and there’s a sense that everyone here really looks out for each other. Everyone here is so welcoming to tourists and I can really feel that they love to share their world with new people. I especially felt that with the surfers; they are always smiling and always happy to share their waves and their waters with new faces!

Me encantó la experiencia. Todos en Olón y en la costa ecuatoriana en general son muy acogedores y amables. Cada vez que vengo aquí, me siento inmediatamente como en casa. La comunidad en Olón es realmente especial. Los lugareños están muy conectados con el agua y con el entorno, y hay una sensación de que todos aquí realmente se cuidan mutuamente. Todos aquí son amables con los turistas y puedo sentir realmente que les encanta compartir su mundo con nuevas personas. Especialmente lo noté con los surfistas; siempre están sonriendo y felices de compartir sus olas y sus aguas con caras nuevas.

Isi and Mia checking out the waves before their surf session in Olón, January 2024

Tell us about The Great Lakes. What is your experience surfing those waves?

Like everyone who eventually surfs the lakes, I first thought it was impossible. I grew up living on Lake Ontario my whole life and had no clue that the coastline is filled with surf spots and incredible waves. After my first surf lesson in Portugal in 2019, I went home and immediately started researching how to surf at home, and a local Toronto surf shop popped up online. I went there (thinking it was just a surf shop for travelers) and started talking to Surf the Greats’ co-owner Lucas Murnaghan. I literally said word for word “if I could surf on the lakes I would, but I know that’s impossible.” His face lit up with the biggest smile in the world. We talked for so long about the science behind lake waves and getting barrelled in a snowstorm. And that summer I saved up and bought a full set-up: 7 foot foamie, 5/4mm wetsuit, 7mm gloves, 7mm boots, boom. But I had no idea how hard it would be…

I thought one surf lesson was enough. Haha. My first session on the lakes was humbling. We did a surf trip up to Kincardine, a local spot on Lake Huron. It was October, dark and stormy, and the waves looked angry. I had never seen lake waves before and they looked ferocious. There were surfers everywhere – a bunch of seals in black water. I walked in and immediately felt the current pulling me to the left. I was like woah… I tried paddling out but had zero concept of how to do that, at all. I don’t even remember what happened. The waves absolutely threw me around. But I felt like I did a good job, which is hilarious. When I got out of the water I just had this stoke that I couldn’t let go of. Something was so crazy to me about surfing in terrible weather conditions. I was obsessed.

Al igual que todos los que eventualmente surfean en los lagos, al principio pensé que era imposible. Crecí viviendo junto al lago Ontario y no tenía idea de que la costa estaba llena de lugares para surfear y con olas increíbles. Después de mi primera lección de surf en Portugal en el 2019 regresé a casa e inmediatamente comencé a investigar sobre cómo surfear en casa, y encontré una tienda local de surf en línea que está en Toronto. Fui allí (pensando que era solo una tienda para viajeros) y conocí a Lucas Murnaghan, co-propietario de Surf the Greats. Estas fueron mis palabras literales, “si pudiera surfear en los lagos, lo haría, pero sé que es imposible”. Su rostro se iluminó con la sonrisa más grande del mundo, hablamos durante mucho tiempo sobre la ciencia detrás de las olas en el lago y sobre surfear en una tormenta de nieve. Ese verano ahorré y compré un equipo completo. Una tabla de 7 pies de espuma, un traje de neopreno de 5/4 mm, guantes de 7 mm, botas de 7 mm, ¡Boom! Pero no tenía idea de lo difícil que iba a ser… Pensé que una lección de surf sería suficiente. Jaja!

Mi primera sesión en los lagos fue humillante. Hicimos un viaje de surf a Kincardine, un lugar en el lago Hurón. Era octubre, oscuro y tormentoso, y las olas se veían como enojadas. Nunca antes había visto olas en un lago y parecían feroces. Había surfistas por todas partes, un grupo de focas en aguas oscuras. Caminé y sentí de inmediato que la corriente me llevaba a la izquierda. Pensé, woah… Intenté remar hacia afuera, pero no tenía ni idea de cómo hacerlo. Ni siquiera recuerdo lo qué sucedió. Las olas me lanzaron por todos lados. Pero sentí que no lo hice mal para ser mi primera vez, lo que me parece super chistoso. Cuando salí del agua, tenía esta sensación que no podía dejar de sentir. Me pareció increíblemente loco surfear en esas terribles condiciones climáticas. Me obsesioné.

And how do you feel surfing on the Ecuadorian coast?

I won’t lie, my heart will always be in Ecuador when it comes to surfing. I learned how to surf here and I learned how to get comfortable in wavy water here so it’s where I feel most at home. There are also no sharks, you almost never have to fight for waves because there are endless surf spots, and the people are just so amazing. Improving my skills in Olón has been incredible. There’s so much to learn from surfing in Olon because there are days for all levels. Sometimes it’s whitewash and sometimes it’s absolutely massive, so I’ve been able to practice on the easy days and push myself on the big days. But my favourite place to surf around here is La Rinconada. OUTDOOR ECUADOR took us there on a surf trip in January, and when we got to the lookout point and saw the beautiful corduroy lines, I fell in love. In low tide the wave there is super long, super chill, and super clean, and it was one of the most fun surf sessions I’ve had in a long time. My other favourite place I’ve surfed in Ecuador is Mompiche. It’s almost as far north as you can go on the coast, and it’s breathtaking. The jungle hangs over the water, and there’s just this one long left, and when the swell isn’t too huge it’s absolutely perfect for beginners & intermediate surfers.

No voy a mentir, cuando se trata de surfear, Ecuador tiene un lugar especial en mi corazón. Aprendí a surfear aquí y aprendí a sentirme cómoda con las olas grandes, así que es donde me siento más en casa. Además, no hay tiburones, casi nunca tienes que luchar por las olas porque hay infinitos “spots” de surf, y la gente es simplemente increíble.Mejorar mis habilidades en Olón ha sido increíble. Hay tanto que aprender, en Olón hay días para todos los niveles. A veces hay rompientes y a veces es absolutamente masivo, así que he podido practicar en los días fáciles y desafiarme a mí misma en los días grandes. Pero mi lugar favorito para surfear por aquí es La Rinconada. Outdoor Ecuador nos llevó en un viaje de surf en enero, y cuando llegamos al mirador y vimos las hermosas líneas de corduroy, me enamoré. En marea baja, la ola es súper larga, súper relajada y súper limpia, y fue una de las sesiones de surf más divertidas que he tenido en mucho tiempo. Otro lugar favorito donde he surfeado en Ecuador es Mompiche. Está casi en el extremo norte de la costa y es impresionante. La selva se extiende sobre el agua, y hay una sola izquierda larga, y cuando el oleaje no es demasiado grande, es absolutamente perfecto para surfistas principiantes e intermedios.

Sunset surf in Olón, January 2024

What is the biggest difference between surfing The Great Lakes and surfing the Ecuadorian coast?

The biggest difference between lake surfing and ocean surfing that you feel right away is fresh water vs salt water. Salt water is more buoyant, so you float easier, and you have to paddle less to catch a wave. In lake water, you need boards that have more volume to help you float, and you have to paddle way harder to catch a wave. This is why a lot of lake surfers longboard, or surf on a high-volume shortboard. The second biggest difference is that lake waves are generally more messy, and ocean waves are almost always clean. Lake waves are generated by wind swell so the waves are often moving in different directions, and there are smaller set periods, whereas in the ocean you can almost always expect predictable sets, predictable periods, and .. no 70km/hr winds. Because we depend on wind for lake waves, there’s a lot of chasing and a lot of paddling, so your reaction time has to be really fast to catch a wave. Essentially: the lakes are harder. We always say if you’re good at surfing on the lakes, you’ll be a pro when you go to the ocean. It takes a lot of time, a lot of patience, and a lot of love for the sport. This all sounds really bad, but sometimes it’s glass, sometimes there’s barrels, sometimes there’s a snowstorm, and those few perfect sessions literally make all of it worth it.

La diferencia que sientes de inmediato es el agua dulce versus el agua salada. En el agua salada flotas más fácilmente y tienes que remar menos para atrapar una ola. En el agua del lago necesitas tablas con más volumen para ayudarte a flotar y debes remar mucho más fuerte para atrapar una ola. Por eso, muchos surfistas de lago utilizan longboards o tablas cortas de alto volumen. La segunda diferencia más grande es que las olas en el lago suelen ser más desordenadas, mientras que las olas en el océano casi siempre son limpias. Las olas en el lago son generadas por el viento, por eso, a menudo se mueven en direcciones diferentes, y hay series más pequeñas, mientras que en el océano casi siempre puedes esperar series predecibles, períodos predecibles y… no hay vientos de 70 km/h. En el lago dependemos del viento, así que hay que ser constantes y remar mucho, tu tiempo de reacción tiene que ser muy rápido para poder correr una ola. En resumen: los lagos son más difíciles. Siempre decimos que si eres bueno surfeando en los lagos, serás un profesional cuando vayas al océano. Se necesita mucho tiempo, mucha paciencia y mucho amor por el deporte. Todo esto suena realmente difícil, pero a veces hay condiciones perfectas, a veces hay tubos, a veces hay una tormenta de nieve, y esas pocas sesiones perfectas literalmente hacen que todo valga la pena.

Snowy surf on Lake Huron, November 2022

Do you believe that the connection you had with the waves of the Ecuadorian Pacific will help you understand the waves of The Great Lakes better?

Absolutely. I’ve learned so much from surfing almost every day during my time in Olón and especially from taking real lessons again after years of just trying to figure it out alone. You can always benefit from taking another lesson even if you don’t think you need to, I learned that. But finding my rhythm and my style in a place that’s much more consistent is going to help me so much when I go back to the lakes. But, for the foreseeable future, you’ll find me in warm salty water.

Absolutamente. Surfear casi a diario durante mi tiempo aquí me ha enseñado mucho, especialmente después de tomar lecciones reales después de años de simplemente tratar de entenderlo por mi cuenta. Siempre puedes beneficiarte de tomar otra lección, incluso si no crees que la necesitas, eso sí que lo aprendí. Pero encontrar mi ritmo y mi estilo en un lugar mucho más consistente me va a ayudar mucho cuando regrese a los lagos. Sin embargo, en un futuro cercano, me encontrarás en aguas cálidas y saladas

Isi getting ready to surf some waves in the Pacific Ocean.

Pues, de parte de la familia OUTDOOR ECUADOR esperamos que los vientos y las mareas siempre te ofrezcan experiencias de surf increíbles y que en el futuro te traigan de vuelta a tu segunda casa, Ecuador! Buenas olas Isi!