If you’ve ever travelled to the Ecuadorian coast for the end of year holidays and noticed boys and men running around wearing dresses, masks and makeup, you’re not crazy! Las tradiciones del año viejo in the coastal regions of Ecuador have rich historical, symbolic, and cultural significance, and it’s incredibly fun to watch!

Si alguna vez, mientras viajabas por la costa Ecuatoriana durante los días previos al fin de año, te has encontrado con chicos deambulando por las calles y vistiendo ropa de mujer, máscaras y maquillaje, no te preocupes, no estás loco! Las tradiciones del año viejo en las regiones costeras de Ecuador tienen mucha riqueza histórica y simbólica, y un gran significado cultural, y observarlas resulta muy divertido!

Unlike other countries that only celebrate on the 31st, the end of year festivities in Ecuador begin right after Christmas, and become bigger and more grand each day closer to New Year’s Eve. 

A diferencia de otros países que unicamente celebran el 31, las fiestas de Fin de Año en Ecuador empiezan justo después de la Navidad, y se vuelven más impresionantes con el pasar de los días hasta la víspera del Año Nuevo.

End of year cultural celebration in the streets of Ecuadorian coastal town
El Día de Los Santos Inocentes, Manglaralto, 28 de diciembre 2023

In the smaller coastal towns of Olón and Manglaralto, situated in the province of Santa Elena, festivities begin on the 28th. This day is called El Día de Los Santos Inocentes, which can be somewhat compared to April Fool’s Day. On this first day of the fiestas, you will see boys and men wearing cloaks, masks and long black dresses, sombrely walking or running through the streets, crying, and asking for spare change. This representation is called Las Viudas, which translates to widows, and this display represents the grieving and mourning of el año viejo. Masks are worn by las viudas only from the 28th until the 30th, and on the 31st they remove their masks revealing who they really are – usually with a face full of makeup! The reason for the masks during Los Días de Los Santos Inocentes, is so las viudas can play tricks and jokes on the public without anyone knowing who they are.

En algunos pueblitos costeros de la provincia de Santa Elena, como Olón y Manglaralto, las festividades comienzan el 28, “El Dia de Los Santos Inocentes”, enlo que para nosotros sería April Fool’s Day. En este primer día de fiestas te encontrarás con hombres que llevan capas, máscaras y vestidos negros largos, recorriendo las calles con aparente tristeza, llorando, y pidiendo un par de monedas. A estos personajes se los conoce como Las Viudas (widows), que están demostrando su pesar y su luto por el año viejo. Las viudas llevan máscaras desde el 28 hasta el 30 de Diciembre, y se las quitan el día 31 dejando ver sus caras que por lo general están completamente maquilladas! Y por qué llevan máscaras? – te preguntarás – La razón de las máscaras durante estos días es para que las viudas puedan hacer bromas a los espectadores sin el riesgo de ser reconocidas.

Group photo of Los Diablos y Las Viudas with a local family in Manglaralto, Ecuador on New Year's Eve 2023
Las Viudas y Los Diablos, Manglaralto, 31 de diciembre 2023

During these first few days of the fiestas you will also see children dressed as diablos, wearing bells around their ankles and their faces painted red, going door to door asking for money. If you don’t give them spare change, it is said to be bad luck, and no one wants to start off the year with bad luck, do you?

Durante estos primeros días de fiestas también encontrarás algunos niños disfrazados de diablos, con cascabeles alrededor de sus tobillos y sus caras pintadas de rojo, que van puerta por puerta pidiendo un poco de dinero. Si no les das un par de monedas entonces preparáte para recibir un nuevo año con mala suerte, y nadie quiere empezar un Año Nuevo con mala suerte, o tú sí?

Among other things you will see in the streets, the 31st is when Las Mojigas come out. Las Mojigas are said to be the daughters of Las Viudas, younger, and representative of the energy of the new year to come. These men and boys wear makeup, skirts, dresses, and wigs, borrowing clothes from their sisters, mothers and friends, and run around asking (again) for change. Typically las mojigas make a lot of money on these final days of the year because they can be very persuasive, and also because they won’t stop flirting with you until you give them some change! Buen trabajo. 

Una de las tantas peculiaridades que verás en la calles durante el 31 de Diciembre es la aparición de Las Mojigas. Las Mojigas supuestamente son las hijas de Las Viudas, son más jóvenes y son la representación de la energía que viene con el año nuevo. Estos chicos andan maquillados, y visten faldas, vestidos y pelucas, muchas de las cuales pertenecen a sus hermanas, madres, y amigas, claro! Ellas también recorren las calles (una vez más) en busca de monedas (o una cerveza). Normalmente, las mojigas logran recoger mucho dinero en estos días finales del año porque suelen ser muy persuasivas, y también, porque hacen buen uso de todas sus habilidades de coqueteo hasta conseguir un poco de dinero! Buen trabajo!

A group of mojigas ready to perform end of year traditions on New Year's Eve in Manglaralto Ecuador
Las Mojigas de Manglaralto, 31 de diciembre 2023

Aside from the public displays of drag, dance, and entertainment, during the last week of December Ecuadorians are busy buying their monigotes, which are large plush or paper mache toys, displayed outside of houses, in the back of trucks, and strapped to the front of cars and houses. In some of the larger cities in Ecuador, people have competitions in their neighbourhoods for who has the biggest and the best, and often each neighbourhood will have their own theme. Monigotes can be anything from animals, to Super Mario characters, to famous actors or presidents. And right before midnight on the 31st, everyone heads to the beach with their monigotes for la quemada, where they light bonfires and burn their monigotes, saying goodbye to the old year, and making room for the new. 

Además de estas demostraciones públicas con disfraces, bailes, y entretenimiento, los ecuatorianos están muy ocupados comprando o haciendo sus monigotes durante la última semana de Diciembre, estos muñecos son grandes figuras hechas de papel mache y ropa vieja, y son colocadas afuera de las casas o en la parte más visible de sus carros. En las ciudades más grandes de Ecuador incluso hay concursos interbarriales para elegir los Años Viejos más impresionantes, a menudo cada barrio escoge un tema para representar. Los monigotes pueden ser cualquier cosa, desde animales hasta personajes de Super Mario, actores famosos o presidentes. Justo antes de la medianoche del 31, todos se dirigen a la playa con sus monigotes para la quemada, que son grandes fogatas donde queman todos sus monigotes, de esta manera le dicen adiós al año que termina y hacen espacio para el año que empieza.

Dozens of monigotes for sale on the street in Montañita Ecuador
Los Monigotes, Montañita, 31 de diciembre 2023

Other traditions that can be seen around the coastal province during this last week of the year are Las Cábalas. For women, the colour of underwear you choose to wear on New Year’s Eve is very important. If you wear red underwear, you will attract love and romance in the new year, and if you wear yellow, you will attract wealth and success. So why not wear both? 

Otras tradiciones típicas de Ecuador para la última semana del año son las cábalas. Para las mujeres es muy importante el color de la ropa interior que van a usar la noche del 31. Ropa interior roja para atraer el amor y el romance en el nuevo año, o ropa interior amarilla si lo que quieres atraer es éxito y riquezas. Pero, por qué no mejor llevar ambos colores?

Local store selling yellow and red underwear before New Year's Eve in accordance with local tradition
Ropa interior amarilla, para atraer éxito y riquezas

And for those who love travel, some believe that if you pack a suitcase and walk around town with it on New Year’s Eve, you will travel in the new year. And the more vueltas you take around town, the more trips you will take! 

Y para los amantes de los viajes, algunos dicen que si tú llevas una maleta vacía y caminas alrededor de la cuadra justo a la medioanoche del 31 te aseguras de viajar mucho el año que viene. Y mientras más vueltas le des a la manzana, más largos y lejanos serán tus viajes! 

There are many rituals here in Ecuador that represent letting go of the old and bringing in the new. As someone who grew up in a country where New Year’s Eve is primarily a one-night party, I have loved watching the dedication, passion and emotion that surrounds this final week of the year. Celebration and family hold great significance here in Ecuador, and I truly think there is no better way say goodbye to one year, and welcome in the new. 

Ecuador tiene muchos rituales que representan la idea de dejar ir lo Viejo y atraer lo Nuevo. Para alguien que ha crecido en un país en donde la víspera de Año Nuevo es básicamente una sola noche de celebraciones, me ha encantado mirar la dedicación, pasión, y emoción que rodea a la última semana del año. Celebrar en familia tiene un gran significado aquí en Ecuador, y para ser honesta, pienso que no hay mejor manera de despedir un año y darle la bienvenida al que está por empezar.